Preguntas sobre los productos químicos en los alimentos

EFSA (Agencia de Seguridad Alimentaria de la Unión Europea)

La EFSA (Agencia de Seguridad Alimentaria de la Unión Europea), ha publicado un artículo interesante en el que se responde a preguntas sobre los productos químicos en los alimentos, son preguntas generalistas en las que se describe el papel de la agencia y la labor que realiza a la hora de evaluar los riesgos en diferentes materias, aromas, aditivos alimentarios, plaguicidas, contaminantes del medio ambiente, materiales que entran en contacto con los alimentos, etc.

El artículo preguntas sobre la química utilizada en los alimentos nos ayudará a comprender cuestiones como por ejemplo, cómo se realiza una evaluación de seguridad en materia de productos químicos, qué se entiende por una ingesta diaria admisible o una ingesta diaria tolerable, cómo se garantiza la independencia del asesoramiento científico, cómo se protege a los consumidores de los efectos que provocan los productos fitosanitarios en la salud, si son seguros los aromatizantes empleados en la industria alimentaria… en resumidas cuentas, información que nos permitirá saber más de los alimentos, la estructura y funcionamiento de la EFSA, etc.

A continuación os facilitamos de un modo resumido algunas preguntas y respuestas interesantes:

¿Por qué hay sustancias químicas presentes en los alimentos?

Hay que diferenciar entre elementos químicos presentes de forma natural en los alimentos y que participan en nuestra nutrición, grasas, fibras, carbohidratos, etc., con otros que son añadidos como los aditivos alimentarios, éstos juegan un papel importante en la conservación de los alimentos, la misión de algunos productos es hacerlos más atractivos con más colorido o más sabrosos para conquistar el paladar. Otras sustancias químicas presentes en los alimentos proceden de los envases que los contienen, se produce una migración de estos elementos a los alimentos. Podríamos nombrar, por ejemplo, el proceso de lixiviación por el que un alimento líquido puede actuar como disolvente con algunos elementos químicos integrados en el envase y su consecuente integración en el producto. Algunas sustancias químicas se utilizan para combatir enfermedades de los animales de granja, un ejemplo son los antibióticos que pueden transferirse a la carne y después pueden pasar a nuestro organismo, algo similar ocurre con los productos agrícolas.

Cualquiera de estas sustancias es sometida a una evaluación exhaustiva sobre sus riesgos a fin de garantizar la seguridad alimentaria, así mismo, también se marcan los valores de ingesta o exposición. Con esta respuesta la EFSA pretende hacer comprender que se toma muy en serio el trabajo de evaluar y constatar la seguridad de los elementos químicos de los alimentos desde distintos orígenes.

¿Qué se entiende por una ingesta diaria admisible (IDA)?

Se refiere a la cantidad de un elemento específico, presente en el agua, las bebidas o los alimentos y que puede ingerirse diariamente a lo largo de la vida sin que ello pueda representar un peligro para la salud. En la formulación se ofrecen datos expresados en milígramos por cada kilo de peso corporal. La ingesta diaria admisible contempla una revisión exhaustiva de todos los datos toxicológicos de los que se tiene constancia hasta el momento de la evaluación, incluyendo pruebas a largo plazo con animales para determinar posibles efectos adversos dependiendo de la cantidad de sustancia ingerida diariamente. (En este punto nos gustaría destacar ¿qué se entiende por pruebas a largo plazo? dado que con los alimentos transgénicos, algunos estudios se basan en trabajos con animales de laboratorio de sólo tres semanas de duración). El nivel de efecto adverso observado se escala y los datos obtenidos se trasladan a los seres humanos teniendo además presente las diferencias de sensibilidad según cada organismo.

¿Qué diferencias existen entre una ingesta diaria admisible y una ingesta diaria tolerable?

Son dos conceptos similares pero no iguales, en el primer caso se refiere a las sustancias químicas añadidas deliberadamente a un producto alimentario, aditivos como los colorantes alimentarios, saborizantes, aromatizantes, etc. También alude a los elementos químicos que se pueden encontrar en un alimento y que proceden de agentes como los pesticidas, los antibióticos, etc. En el segundo caso, es una estimación de la cantidad de un elemento químico al que pueden estar expuestos los alimentos a través de la contaminación ambiental y que podemos ingerir durante toda la vida sin que pueda afectar a nuestra salud. La EFSA indica que aunque no es deseable ingerir este tipo de sustancias, es algo que no se puede evitar, desgraciadamente algunos elementos como los metales pesados fruto de la contaminación ambiental, pasan a formar parte de los alimentos.

¿Qué métodos científicos emplea la EFSA y cómo se puede garantizar que son fiables?

La Agencia de Seguridad Alimentaria de la Unión Europea utiliza métodos reconocidos a nivel internacional, mantiene un conjunto de buenas prácticas en la evaluación de riesgos a fin de guiar a los expertos de su comité científico y comisiones técnicas científicas, la idea es respetar los más altos estándares científicos. Otro punto que nos ha sorprendido, sería interesante retomar el post Aflatoxinas para facilitar el comercio internacional, estos estándares de seguridad parecen estar condicionados a nivel económico y político, recordemos que se pretendía aumentar la cantidad de aflatoxinas en 6 microgramos por kilo, pasando de los 4 actuales a los 10 microgramos, esta acción se justificaba diciendo que no existían riesgos para la salud, pero parece ser que la finalidad era poder recibir alimentos que debido al cambio climático, habían incrementado el nivel de este tóxico que puede provocar cáncer de hígado, cirrosis, alteraciones del sistema digestivo y de la metabolización de los nutrientes, etc.

No es nuestra intención mostrar todas las preguntas y respuestas que facilita la EFSA a través de su artículo, lo mejor es que cada lector acceda al documento Preguntas sobre los productos químicos en los alimentos y saque sus conclusiones. En nuestra opinión, en algunos casos, los procedimientos no se siguen tal y como se explican, ya hemos citado un par de ejemplos. En todo caso, resulta muy interesante e instructivo dado que sí nos muestra fielmente cómo debe trabajar y actuar la EFSA.

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